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Health Questions

Hepatitis A

Definición

Es la inflamación (irritación e hinchazón) del hígado por el virus de la hepatitis A.

Ver también:

Nombres alternativos

Hepatitis viral; Hepatitis infecciosa

Causas

El virus de la hepatitis A se encuentra sobre todo en las heces y la sangre de una persona infectada aproximadamente de 15 a 45 días antes de que se presenten los síntomas y durante la primera semana de la enfermedad.

Usted puede contraer la hepatitis A si:

  • Come o bebe alimentos o agua que han sido contaminados por heces (materia fecal) que contienen el virus (frutas, verduras, mariscos, hielo y agua son fuentes comunes del virus de la hepatitis A)
  • Entra en contacto con las heces o la sangre de una persona que en el momento tiene la enfermedad
  • Una persona con hepatitis A no se lava las manos apropiadamente después de ir al baño y toca otros objetos o alimentos
  • Participa en prácticas sexuales que implican contacto oral y anal

Cada año, se reportan aproximadamente 3,600 casos de hepatitis A. Debido a que no todas las personas tienen síntomas con la infección por hepatitis A, muchas más personas están infectadas de las que se reportan o diagnostican.

Los factores de riesgo son, entre otros:

  • Viajes internacionales, especialmente a Asia, Sur o Centroamérica
  • Consumo de drogas intravenosas
  • Vivir en internados o centros de rehabilitación
  • Trabajar en las industrias de atención médica, alimentos o manejo de aguas residuales

Otras infecciones comunes por el virus de la hepatitis son la hepatitis B y la hepatitis C, pero la hepatitis A es la menos grave y la más leve de estas enfermedades. Las otras infecciones de hepatitis pueden convertirse en enfermedades crónicas, pero no la hepatitis A.

Síntomas

Los síntomas por lo general aparecen de 2 a 6 semanas después de estar expuesto al virus de la hepatitis A. Generalmente son leves, pero pueden durar hasta varios meses, especialmente en adultos.

Los síntomas abarcan:

Pruebas y exámenes

El médico llevará a cabo un examen físico y puede descubrir que usted tiene un agrandamiento y sensibilidad en el hígado.

Los exámenes de sangre pueden mostrar:

  • Anticuerpos IgM e IgG elevados para la hepatitis A (los IgM generalmente resultan positivos antes de los IgG)
  • Enzimas hepáticas elevadas (pruebas de la función hepática), especialmente los niveles de las enzimas transaminasas

Tratamiento

No existe ningún tratamiento específico para la hepatitis A, pero se recomienda el reposo cuando los síntomas son más intensos. Las personas con hepatitis aguda deben evitar el consumo de alcohol y cualquier sustancia que sea tóxica para el hígado, incluyendo el paracetamol (Tylenol).

Las comidas grasosas pueden causar vómito, debido a que las sustancias del hígado se necesitan para digerir las grasas, y lo mejor es evitarlas durante la fase aguda.

Pronóstico

El virus no permanece en el cuerpo después de que la infección desaparece.

Más del 85% de las personas con hepatitis A se recuperan en un período de tres meses y casi todos los pacientes se recuperan dentro de un período de 6 meses.

Hay un bajo riesgo de muerte, generalmente entre los ancianos y personas con enfermedad hepática crónica.

Posibles complicaciones

Generalmente no hay complicaciones. Uno de cada mil casos se convierte en hepatitis fulminante, que puede ser mortal.

Cuándo contactar a un profesional médico

Solicite una cita con el médico si tiene síntomas de hepatitis.

Prevención

Los siguientes consejos pueden ayudar a reducir el riesgo de propagar o contraer el virus:

  • Siempre lávese muy bien las manos después de usar el baño y cuando entre en contacto con la sangre, las heces u otro líquido corporal de una persona infectada
  • Evite los alimentos y el agua que no estén limpios

El virus se puede propagar más rápidamente a través de guarderías y otros lugares en donde las personas están en estrecho contacto. Un lavado minucioso de las manos antes y después de cada cambio de pañal, antes de servir los alimentos y después de usar el sanitario puede ayudar a prevenir tales brotes.

Si usted se ha expuesto recientemente a la hepatitis A y no ha padecido esta enfermedad antes o no ha recibido la serie de vacunas contra este tipo de hepatitis, pregúntele al médico o a la enfermera acerca de recibir inmunoglobulina o la vacuna contra la hepatitis A. Las razones comunes por las cuales usted posiblemente necesite recibir una o las dos abarcan:

  • Usted vive con alguien que tiene hepatitis A
  • Usted tuvo contacto sexual recientemente con alguien que tiene hepatitis A
  • Usted recientemente compartió drogas alucinógenas, ya sea inyectadas o no, con alguien que tiene hepatitis A
  • Usted ha tenido contacto personal cercano durante un período de tiempo con alguien que tiene hepatitis A
  • Usted ha comido en un restaurante donde se detectó que los alimentos o las personas que los manipulan estaban infectados o contaminados con hepatitis A

Existen vacunas disponibles para protegerse contra la infección de la hepatitis A. La vacuna comienza a proteger 4 semanas después de recibir la dosis inicial y se requiere un refuerzo de 6 a 12 meses para lograr una protección duradera. Ver: vacuna contra la hepatitis A

Los viajeros deben tener las siguientes precauciones:

  • Evitar los productos lácteos.
  • Evitar la carne de res o de pescado cruda o mal cocida.
  • Tener cuidado con las frutas en rebanadas que se puedan haber lavado en agua contaminada. Los viajeros deben pelar todas las frutas y verduras frescas ellos mismos.
  • No comprar alimentos de vendedores callejeros.
  • Hacerse vacunar contra la hepatitis A (y posiblemente hepatitis B) si viaja a países donde se presentan brotes de la enfermedad.
  • Utilizar sólo agua carbonatada en botella para cepillarse los dientes y beber. (Recuerde que los cubos de hielo pueden transportar la infección.)
  • Si no hay disponibilidad de agua, hervirla es el método mejor para eliminar la hepatitis A. Dejarla hervir completamente durante por lo menos 1 minuto generalmente la convierte en segura para beberla.
  • Los alimentos calentados deben estar calientes al tacto y se deben comer en seguida.

Referencias

Advisory Committee for Immunization Practices (ACIP) Centers for Disease Control and Prevention (CDC). Recommended immunization schedules for children, adolescents, and adults -- United States, 2010 (accessed November 9, 2010).

Advisory Committee for Immunization Practices (ACIP) Centers for Disease Control and Prevention (CDC) Update: Prevention of hepatitis A after exposure to hepatitis A virus and in international travelers. Updated recommendations of the Advisory Committee on Immunization Practices (ACIP). MMWR Morb Mortal Wkly Rep. 2007;56:1080-1084.

Hoofnagle JH. Acute viral hepatitis. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier;2007:chap 151.

Sjogren MH, Cheatham JG. Hepatitis A. In: Feldman M, Friedman LS, Brandt LJ, eds. Sleisenger and Fordtran's Gastrointestinal and Liver Disease. 9th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2010:chap 77.

Victor JC, Monto AS, Surdina TY, Suleimenova SZ, Vaughan G, Nainan OV, Favorov MO, Margolis HS, Bell BP. Hepatitis A vaccine versus immune globulin for postexposure prophylaxis. N Engl J Med. 2007;357:1685-1694.


Actualizado: 10/16/2011
Versión en inglés revisada por: David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc. and George F. Longstreth, MD, Department of Gastroenterology, Kaiser Permanente Medical Care Program, San Diego, California.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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